Cómo nuestro cerebro clasifica el mundo

categorizacion

Una de las capacidades mentales más básicas del ser humano parece ser la habilidad para clasificar en diferentes grupos aquello que nos encontramos en el mundo. Es lo que se conoce como “categorizar”. En el campo de la psicología cognitiva y de la filosofía del lenguaje existe una considerable tradición investigadora que busca entender cómo los humanos categorizamos el mundo.

Un grupo de investigadores alemanes ha dado un paso más en el estudio de la categorización. En un artículo reseñado en Science Daily y publicado en Behavioural Brain Research, el equipo mostró que diferentes áreas del cerebro se activan según la estrategia mental que utilicemos para categorizar.

Lo de “estrategia mental utilizada para categorizar” merece un comentario. Como nos explican en Science Daily, los humanos utilizamos dos métodos para decidir si aquello que nos encontramos en el mundo (ya sea una persona, otro ser vivo, o un objeto) pertenece a un grupo determinado:

Podemos utilizar la estrategia del prototipo, en la que comparamos aquello que queremos categorizar con un prototipo abstracto general (por ejemplo, una representación de un ave típica); o podemos utilizar la estrategia del ejemplar, con la que comparamos los casos que se salen de la norma con otros casos que conocemos bien, lo que nos ayuda a hallar la categoría más acertada en la que incluir el ejemplar atípico.

El equipo alemán halló que usar una estrategia u otra activa diferentes áreas del cerebro. Mientras unos sujetos completaban una actividad de categorización, los investigadores llevaron a cabo un escáner cerebral. Con ello, se observó que cuando se utiliza la estrategia del prototipo se activa el giro fusiforme izquierdo; por el contrario, cuando se utiliza la estrategia del ejemplar se activa el hipocampo izquierdo (una zona relacionada con el almacenaje y recuperación de recuerdos).

Lee la reseña de Science Daily (en inglés) para más conocer más detalles del experimento y de las estrategias de categorización.

 

Da que pensar: El trabajo del equipo alemán representa una bonita confluencia entre campos diversos de investigación. Como decía al comienzo del post, la psicología cognitiva y la filosofía del lenguaje hicieron grandes avances durante el siglo XX al elaborar modelos y teorías que pretendían explicar cómo categorizamos el mundo. En mi opinión, esta en apariencia humilde área de investigación es uno de los esfuerzos intelectuales más notables de la historia de la psicología y de la filosofía. Si quieres saber más sobre los principales modelos y teorías, puedes leer un artículo que escribí ya hace unos años (con un estilo algo recargado). Aunque enfocado en el ámbito profesional de la Información y Documentación, el artículo trataba de ser comprensible para cualquier persona interesada en el curioso fenómeno de la categorización.

 

 

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